Alcatraz, la pequeña isla en la Bahía de San Francisco, recibió su nombre en 1775 del explorador español Juan Manuel de Ayala. Él bautizó la tierra La Isla de los Alcatraces, que se traduce en Isla de los Pelícanos. No le interesaba, ya que estaba deshabitado, terreno árido con vegetación mínima y corrientes traicioneras y heladas.

Al tener poco que ofrecer, Alcatraz se quedó solo por otros 72 años. En 1847, el ejército de los Estados Unidos reclamó la isla para su uso como fortificación militar. En un año, los ingenieros del Ejército de los EE. UU. Trabajaron arduamente para construir una fortaleza militar y el primer faro operativo de la costa del Pacífico.

Una vez completada, la fortaleza de Alcatraz se convirtió en un símbolo de la fuerza militar. Sus características incluyen cañones de hierro de largo alcance y cuatro cañones Rodman de 36,000 libras y 15 pulgadas, que fueron capaces de hundir barcos hostiles hasta a tres millas de distancia. Si bien la imagen de Alcatraz estuvo a la altura de su reputación, el único disparo redondo provino de un cañón de 400 libras. Esto estaba dirigido a una nave no identificada, que se perdió. En 20 años, la rápida modernización del armamento dejó obsoletas las defensas del ejército en Alcatraz. Pronto el ejército comenzó a repensar los usos de su isla.

El aislamiento natural hizo de Alcatraz el lugar ideal para una penitenciaría del Ejército. En 1861, la isla comenzó su historia de 102 años de alojamiento de prisioneros, primero como penitenciario del Ejército, luego como prisión federal.

Alcatraz fue el debut del ejército como prisión para sentencias a largo plazo. Los prisioneros de la Guerra Civil fueron los primeros en llegar. La población permaneció pequeña hasta 1898, cuando la guerra hispanoamericana llevó el recuento de prisioneros de 26 a más de 450. En 1906, un catastrófico terremoto en San Francisco obligó a la ciudad a evacuar a cientos de prisioneros a Alcatraz. La gran afluencia de prisioneros forzó la expansión del edificio. Para 1912, se había construido una gran casa celular de tres pisos en la cresta central de la isla. La estructura casi había alcanzado su capacidad total a fines de la década de 1920.

El aumento de los costos de operación llevó a los militares a cerrar Alcatraz en 1934. La propiedad de la isla fue entregada al Departamento de Justicia.

A fines de la década de 1920 y en la década de 1930, la Gran Depresión trajo un aumento excesivo de la delincuencia. La combinación de prohibición, desempleo masivo y necesidad desesperada fomentó una nueva era de gángsters y crimen organizado. Esta nueva raza de delincuentes se había apoderado de las grandes ciudades. Las cárceles ordinarias no estaban haciendo un buen trabajo al mantenerlas tras las rejas. El gobierno federal necesitaba una prisión "a prueba de escape", donde pudieran encerrar al peor de estos tipos malos. En Alcatraz, el gobierno encontró exactamente eso.

En abril de 1934, los contratistas comenzaron a trabajar para convertir la prisión militar en una prisión federal de máxima seguridad. Este nuevo y mejorado Alcatraz fue diseñado para contener no más de 300 prisioneros. Solo los condenados por delitos federales fueron enviados a Alcatraz. Estos delitos incluyeron el robo de bancos, el secuestro, la evasión del impuesto sobre la renta, la evasión de proyectos y los asesinatos relacionados con estos delitos. La prisión federal de Alcatraz fue diseñada estrictamente como un corral sin intenciones de rehabilitación.

Pocos prisioneros fueron enviados directamente a Alcatraz cuando fueron sentenciados en la corte. Los internos encontraron su camino a la isla a través de problemas de comportamiento e intentos de fuga. Ser transferido fuera de Alcatraz fue aún más difícil. La libertad condicional no era una opción. Los reclusos primero tuvieron que ganar su camino a una prisión diferente a través del buen comportamiento.

James A. Johnston, el primero de cuatro guardias en Alcatraz, hizo las reglas. Insistió en un guardia por cada tres prisioneros. La proporción promedio en otras cárceles en ese momento era de un guardia por cada 10-13 prisioneros. Los reclusos no tenían comisario. No se permitieron periódicos; su material de lectura fue censurado y extremadamente limitado. No tenían televisión y la radio fue prohibida hasta mediados de la década de 1950. Los reclusos no recibieron asesoramiento y no se les ofreció ninguna clase o grupo para unirse. La recreación fue severamente limitada. El aburrimiento era un problema continuo y extremo tanto para los reclusos como para los guardias de la prisión.

A los prisioneros se les permitía una visita por mes, que primero tenía que ser aprobada por el alcaide. Estas visitas duraron aproximadamente 1 1/2 horas y se realizaron a través del vidrio con el uso de un teléfono.

La más controvertida de las reglas de Johnston fue el "Sistema Silencioso". Se prohibió cualquier tipo de conversación entre prisioneros. Los prisioneros fueron privados incluso del contacto humano más básico. Se informó que varios reclusos se habían vuelto locos debido a esta política. Con los años, el sistema silencioso se volvió demasiado difícil de aplicar. Cuatro largos años después, la política fue abandonada y nunca restablecida.

La prisión federal de Alcatraz constaba de 336 celdas en tres bloques de celdas. El corredor principal, denominado Broadway, contenía 168 celdas y tenía tres niveles de altura. Broadway ofreció poca privacidad para los reclusos, ya que esta área recibió la mayor parte del tráfico peatonal. Sin embargo, el bloque de celdas D era, con mucho, la peor área de la prisión.

Llamada la unidad de tratamiento especial, esta área también se conoce como aislamiento, segregación y aislamiento. Cinco de las celdas en el nivel inferior obtuvieron el apodo de "The Hole". Cada celda contenía un lavabo, un inodoro y una bombilla de bajo voltaje colgada del techo. La sólida puerta de acero tenía un pequeño inserto que se abría para empujar la comida del prisionero. Los reclusos recibieron colchones delgados para dormir, pero fueron retirados durante el día. No se proporcionó ni se permitió ninguna forma de entretenimiento. El prisionero fue cortado de todo contacto humano, sufriendo aburrimiento extremo y aislamiento.

La celda de celdas estaba reservada para reclusos particularmente difíciles. Esta era una celda oscura, revestida de acero, sin cama, lavabo o inodoro. La puerta era de acero sólido que permaneció cerrada en todo momento. Los prisioneros fueron desnudos y colocados dentro sin mantas ni luz. El "baño" era un agujero en el piso. Se proporcionó un colchón delgado para las horas de sueño, luego se lo llevaron. Esta celda era un vacío frío, asqueroso y negro que temía incluso los criminales más duros.

El tiempo en "el hoyo" no debía exceder los 19 días y el tiempo en la celda de la tira se limitaba a dos días. Sin embargo, este estándar no siempre se cumplió. Se hicieron informes de prisioneros enloquecidos por la privación sensorial extrema del agujero y la celda de la tira.

En sus 29 años como prisión federal, Alcatraz tenía 1.576 prisioneros. Durante ese tiempo, un total de 36 reclusos hicieron 14 intentos de fuga. De ellos, 21 fueron devueltos vivos, dos fueron devueltos y ejecutados, siete fueron asesinados por disparos, y uno se ahogó y su cuerpo fue arrastrado a tierra.

Cinco prisioneros, de dos intentos de escape separados, lograron salir de la isla. Ralph Roe y Theodore Cole desaparecieron en 1937 y Frank Morris y Clarence y John Anglin desaparecieron en 1962. A pesar de las cacerías en todo el país, ninguno de estos hombres fue encontrado ni se recuperaron cuerpos. Existe mucha controversia hasta el día de hoy si alguno o todos estos hombres salieron vivos del agua.

La estructura de Alcatraz comenzó a deteriorarse. En la década de 1950, el aire salado había corroído el metal y el hormigón. Alrededor de 1961, la planta de energía comenzó a fallar, causando apagones eléctricos. Las tuberías de fontanería estaban rotas y se requería una reparación estructural importante. Durante 1960-1961, la Oficina de Prisiones gastó $ 300,000 en renovaciones. Se necesitaban aproximadamente $ 4 millones más.

Las reparaciones no fueron el único factor en los altos costos de mantenimiento de Alcatraz. Debido a su aislamiento, los suministros, incluido el agua, tuvieron que ser transportados en camiones. Esto significaba que incluso los gastos diarios eran mucho más altos. El costo por prisionero fue casi tres veces mayor en Alcatraz que en otras cárceles estadounidenses.

En el momento del último intento de fuga en 1962, la decisión de cerrar Alcatraz ya había sido tomada. La construcción había comenzado en la Penitenciaría de los Estados Unidos en Marion, Illinois, el reemplazo de Alcatraz. El 21 de marzo de 1963, los últimos 27 prisioneros fueron trasladados de la prisión de la isla. Alcatraz cerró oficialmente en junio de 1963.

Además de un cuidador y su esposa, Alcatraz siguió siendo un lugar desolado mientras varias partes presionaron al gobierno con ideas de desarrollo. Nada salió de estas ideas. Luego, en 1969, un gran grupo de indios americanos aterrizó en Alcatraz. Un tratado relativamente desconocido con el gobierno de los Estados Unidos en el siglo XIX permitió a los nativos americanos reclamar propiedades federales abandonadas. Usando este tratado, el grupo reclamó Alcatraz como "Tierra India".

Los indios tenían un elaborado plan para transformar Alcatraz, que incluía un centro cultural educativo de nativos americanos. El apoyo público creció rápidamente, con defensores de alto perfil de la industria del espectáculo, así como los Ángeles del Infierno. Esto fue tanto una bendición como una maldición. El volumen de visitantes a la pequeña isla se hizo rápidamente abrumador. Lamentablemente, Alcatraz pronto se convirtió en un refugio para la población desamparada y sin hogar.

En poco tiempo, los indios enfrentaron los mismos problemas que obstaculizaron la administración de la prisión; la ausencia total de recursos naturales y los enormes gastos. Una serie de dificultades culminó en un incendio el 1 de junio de 1970 que incendió lo que había sido la casa del Guardián, la residencia del guardián del faro y los oficiales. club. La comunidad india se vino abajo. Aproximadamente un año después, el 11 de junio de 1971, los alguaciles federales retiraron a los ocupantes restantes de Alcatraz.

En 1972, el Congreso creó el Área de Recreación Nacional Golden Gate, que incluía Alcatraz. La isla se abrió al público en el otoño de 1973. Hoy, Alcatraz es uno de los parques históricos nacionales más populares, con más de un millón de visitantes que aterrizan allí cada año.