Cada uno de nosotros tiene una doble vida misteriosa.

Durante aproximadamente dos tercios del tiempo somos seres conscientes, pensando en el mundo interno y externo, y negociando nuestros caminos a través de los obstáculos de la vida. Para el otro tercio de las veces somos trozos de carne casi sin vida, inconscientes de todo menos de nuestras propias fantasías, mientras estamos acostados en la cama, dormidos. Todos sabemos que dormir es importante para la salud. Pero para una actividad que consume aproximadamente 8 horas diarias de la vida, sorprendentemente se piensa poco sobre el acto de dormir o la forma en que nuestra cultura nos enseña a dormir. El comportamiento del sueño, como todas las actividades humanas, está definido por nuestra cultura.

A veces, las prácticas enseñadas por nuestra cultura pueden afectar la forma en que funcionan nuestros cuerpos. Como antropólogos médicos, investigamos formas en que nuestras prácticas culturales pueden estar afectando nuestra salud. Y hemos descubierto que la forma en que hemos sido entrenados para dormir puede ser una de las causas más importantes de diversas enfermedades que afectan a nuestra sociedad.

Por supuesto, cuando considera la cultura del sueño, incluye temas como el tiempo de sueño y la hora del día para dormir. ¿Toma siestas frecuentes o duerme 8 horas seguidas? ¿Duermes de noche o de día?

Otros problemas se refieren a la ropa de dormir. ¿Duermes desnudo, o con pijama o lencería? ¿Duermes en ropa interior? ¿Deberían las sábanas ser telas naturales, como algodón o seda, o está bien el poliéster? ¿Qué pasa con el detergente y los suavizantes de telas utilizados en las sábanas, fundas de almohadas y pijamas?

¿Deberías comer antes de dormir? ¿Cuál es el impacto de mirar televisión antes de dormir? ¿Deberías tomar pastillas para dormir para ayudarte a dormir?

Estos son algunos de los problemas culturalmente definidos que ayudan a determinar cómo dormimos, todos los cuales pueden tener algún impacto potencial en la salud. Sin embargo, hay un problema cultural que encabeza la lista de importancia y que puede determinar en gran medida su estado de salud. Tiene que ver con tu posición para dormir. ¿Estás durmiendo en una cama firme y plana, boca abajo, con la nariz y los ojos comprimidos contra la cama y la almohada? ¿O está de espaldas con la cabeza ligeramente elevada, como es el caso de muchas culturas nativas que usan hamacas u otras superficies no planas para dormir?

La razón por la que hacemos esta última pregunta es porque la circulación hacia la cabeza y el cerebro está completamente relacionada con la posición de su cuerpo cuando duerme.

Todos hemos tenido mareos o aturdimiento al levantarnos de la cama demasiado rápido. Este efecto se llama hipotensión ortostática, y es el resultado del hecho de que la presión arterial cae cuando se acuesta, y el aumento repentino de la cabeza puede privar temporalmente al cerebro de la presión arterial suficiente, lo que resulta en mareos o aturdimiento. La presión sanguínea pronto aumenta, aumentando el suministro de sangre al cerebro, ya que se siente normal nuevamente.

Este fenómeno muestra que la posición del cuerpo, en relación con la gravedad, influye en la circulación de la cabeza y el cerebro. También puede demostrar esto haciendo una parada de cabeza, que muchos practicantes de yoga hacen a diario. La presión intracraneal aumenta dramáticamente, a medida que la sangre corre hacia la cabeza, que se vuelve roja como la remolacha, y las venas del cuello se hinchan, a medida que la sangre se acumula en el sistema venoso.

Pero aparte de estos ejemplos, muy poco, si acaso, se menciona en los libros de texto de fisiología médica sobre la gravedad y su impacto en la circulación. Sin embargo, no puede comprender completamente la circulación cerebral sin considerar la gravedad.

El efecto de la gravedad sobre la circulación cerebral es puramente mecánico y se relaciona con la posición de la cabeza con respecto al corazón que bombea. Cuando estamos de pie, la cabeza está por encima del corazón, por lo que la sangre debe bombear contra la fuerza de la gravedad, desde el corazón hasta el cerebro, disminuyendo la presión efectiva con la que la sangre arterial se envía al cerebro. Mientras tanto, el drenaje de la sangre del cerebro al corazón se ve facilitado por la fuerza de la gravedad.

En contraste, cuando nos acostamos y estamos horizontales, el corazón y la cabeza ahora están en el mismo plano. Esto elimina los efectos de la gravedad en la circulación cerebral. La sangre del corazón bombea poderosamente hacia la cabeza sin resistencia a la gravedad, lo que aumenta la presión intracraneal. Y la sangre que regresa del cerebro al corazón debe hacerlo sin la ayuda de la gravedad, lo que provoca una acumulación de sangre en el cerebro.

Esencialmente, la presión intracraneal aumenta y la circulación cerebral general disminuye cuando estás acostado en lugar de estar de pie.

Por supuesto, el cuerpo es inteligente y tiene mecanismos para controlar la presión cerebral en diferentes situaciones de gravedad. Cuando el cerebro se presuriza al acostarse, hay varios receptores de presión en la cabeza y el cuello diseñados para reducir la presión arterial, evitando así demasiada presión cerebral y la posibilidad de soplar un vaso sanguíneo o crear un aneurisma cerebral. Es por eso que la presión arterial es más baja cuando estamos durmiendo, y horizontal.

Pero estos mecanismos cerebrales para ajustar la presión tienen sus límites. A medida que avanzamos durante el día en posición vertical, la gravedad tira incansablemente de los fluidos de nuestro cuerpo hacia abajo, por lo que muchas personas tienen los pies y tobillos hinchados al final del día. Una vez que nos acostamos, se pierde el efecto de la gravedad, ya que el líquido sale de las piernas y regresa a la cabeza. Entonces, a pesar de nuestros mecanismos de defensa normales del cerebro, durante toda la noche la presión intracraneal aumenta y es más alta en la mañana, después de horas de estar acostado, y más baja al final del día, después de horas de estar vertical.

¿Qué sucede cuando la presión intracraneal es alta por largos períodos de estar acostado? El aumento de la presión arterial hace que se forme líquido cefalorraquídeo adicional en los ventrículos del cerebro, lo que aumenta la presión del líquido intracraneal. Los ventrículos se hinchan y las células del cerebro se bañan en exceso de líquido, causando esencialmente edema cerebral. Este edema reduciría el oxígeno y el azúcar disponibles para las células cerebrales. La falta de drenaje asistido por gravedad del cerebro causaría una acumulación de sangre en el sistema venoso y la acumulación de senos en el cerebro. La circulación del cerebro se volvería relativamente estancada, ya que la única fuerza que atraviesa la sangre sería la fuerza de empuje de la presión arterial (que se reduce enormemente después de pasar por la circulación cerebral) y la fuerza de succión de la aurícula derecha del corazón. Y además de la inflamación del cerebro bajo la presión, los ojos, los oídos, la cara, los senos nasales, las encías (toda la cabeza) se presurizarán y los tejidos se congestionarán con líquido.

Hay un campo de la medicina que estudia con avidez este efecto de la gravedad en la fisiología. Esa subespecialidad es la medicina espacial. Los astronautas en el espacio se encuentran en un campo de gravedad cero, y se sabe que esto hace que la sangre se desplace hacia la cabeza y el cerebro, causando un aumento de la presión cerebral y acompañando migrañas, glaucoma, enfermedad de Meniere y otros problemas asociados con un cerebro presurizado y congestionado. . Para estudiar los efectos negativos de la gravedad cero aquí en la Tierra, ¡estos científicos espaciales hacen que las personas se acuesten! Sin embargo, dado que la medicina es un campo tan amplio, con subespecialistas que aprenden cada vez más sobre cada vez menos, hay poco intercambio de ideas entre la medicina espacial y la medicina ligada a la Tierra. De lo contrario, alguien se habría dado cuenta de que acostarnos es lo que hacemos cuando dormimos. Si causa problemas a los astronautas, ¿no podría causar problemas a todos los demás?

Descubrimos esta investigación espacial mientras realizamos nuestra propia investigación sobre las posiciones del sueño como una posible causa de migrañas. Presumimos que dormir demasiado deprimido durante demasiado tiempo cada noche podría provocar presión cerebral y acumulación de líquido (edema) dentro del tejido cerebral, con hipoxia e hipoglucemia asociadas. El cerebro no puede funcionar bien sin las cantidades adecuadas de oxígeno o azúcar, y esta condición sería peor en la mañana, que es cuando ocurre la mayoría de las migrañas.

Si bien las migrañas se han considerado un fenómeno patológico, también es posible que la migraña sea el mecanismo de defensa del cerebro para recibir sangre nueva junto con azúcar y oxígeno. Después de todo, la única forma en que el cerebro puede obtener lo que necesita es a través del torrente sanguíneo, y durante una migraña, las arterias de la cabeza se abren y envían sangre con fuerza a todo el cerebro. Quizás, razonamos, la migraña es un tipo de "lavado de cerebro" de emergencia, que reemplaza la sangre vieja con nueva. Si es así, ¿podríamos prevenir las migrañas haciendo que los enfermos de migraña duerman con la cabeza ligeramente elevada?

Pusimos a prueba nuestra teoría haciendo que unos 100 migrañosos voluntarios durmieran con las cabezas de sus camas elevadas, de 10 a 30 grados. La elevación de la cabeza, teorizamos, mejoraría la circulación cerebral al proporcionar asistencia de gravedad para el drenaje. Curiosamente, descubrimos que los investigadores de Space Medicine descubrieron que la circulación cerebral (y el bombeo cardíaco) es óptima a una elevación de la cabecera de la cama de 30 grados.

Para nuestro asombro, descubrimos que la mayoría de las personas con migraña en nuestro estudio experimentaron alivio por este simple cambio de posición del sueño. ¡Muchos no tenían nuevas migrañas, después de haber sufrido migraña durante 30 años o más! Los resultados fueron muy rápidos, en pocos días. Y también hubo efectos secundarios muy interesantes. Nuestros voluntarios se despertaron más alertas. La congestión nasal de los senos se redujo significativamente para la mayoría de las personas. Algunos informaron que ya no tenían ciertas alergias. ¿Podríamos haber descubierto el verdadero propósito y la causa de las migrañas?

Las implicaciones de estos hallazgos fueron, francamente, asombrosas para nosotros. Muchas enfermedades están relacionadas con el aumento de la presión cerebral de causa "desconocida". La posición del sueño nunca se estudió como la causa de este aumento de la presión. Las implicaciones van mucho más allá de la prevención y el tratamiento de las migrañas. Cualquier condición relacionada con la presión cerebral, y que generalmente es peor en la mañana después de una noche de tiempo horizontal, puede estar potencialmente relacionada con este problema de la gravedad y la posición del sueño.

Tenga en cuenta que el cerebro es el sistema nervioso central que controla y modifica todas las funciones corporales. Si ciertos centros del cerebro están congestionados y presurizados diariamente al dormir demasiado plano durante largas horas, esos centros pueden funcionar mal. Dependiendo de la forma en que una persona duerme, las idiosincrasias de su circulación cerebral y otras variables, diferentes personas pueden experimentar esta presión cerebral de manera diferente. Para algunos, los centros respiratorios del hipotálamo pueden estar particularmente congestionados, lo que resulta en el síndrome de muerte súbita infantil (que se ha asociado con la posición de la cabeza y el cuerpo mientras se duerme), apnea del sueño o incluso asma. Se ha demostrado que la apnea del sueño es tratable con cambios en la posición del sueño.

Los accidentes cerebrovasculares están claramente asociados con la presión cerebral, y generalmente ocurren de noche o temprano en la mañana, mientras se duerme. Esto es cuando la presión cerebral es más alta.

El glaucoma es claramente causado por este mecanismo. Ya se sabe que la presión ocular aumenta cuando la cabeza está hacia abajo y disminuye cuando la cabeza está hacia arriba. Es esencial tener en cuenta la posición de la cabeza al tomar lecturas de presión ocular debido a esta relación sensible entre la presión intraocular y la posición de la cabeza. La presión ocular también es más alta temprano en la mañana. Elevar la cabeza mientras se duerme debe ser una rutina para el tratamiento y la prevención del glaucoma.

Los ojos anchos y la congestión sinusal parecen estar relacionados con la presión de la cabeza. Así como el cerebro recibe presión adicional cuando está acostado, la cabeza y la cara también están presurizadas. Las personas con estos problemas generalmente encuentran alivio inmediato al dormir con una elevación de 10-30 grados.

La enfermedad de Alzheimer, creemos, podría ser la enfermedad final causada por la congestión cerebral crónica y la presión del sueño plano. Los ventrículos cerebrales del cerebro de Alzheimer se expanden, lo que sugiere un historial de presión ventricular, y las lesiones generalizadas a lo largo de los ventrículos pueden indicar áreas de tejido cerebral que se han deteriorado por esta presión crónica. Otra investigación ya ha demostrado que el Alzheimer está asociado con un aumento de la presión cerebral, pero la causa se ha considerado desconocida, como es el caso de casi todos los problemas de presión cerebral.

Cabe señalar que la barrera hematoencefálica no puede funcionar correctamente cuando está presurizada. La presión intracraneal excesiva puede causar fugas en esta barrera al expandir la membrana basal, permitiendo que metales pesados, por ejemplo, aluminio y mercurio, así como virus y bacterias, ingresen al cerebro que de otro modo se habrían excluido. Esta puede ser la razón por la cual los metales pesados ​​se han asociado con ciertos problemas cerebrales, como el Alzheimer.

También se sabe que el trastorno por déficit de atención con hiperactividad está asociado con la congestión del "centro de impulsos" dentro del cerebro que ayuda a controlar el comportamiento. Descubrimos que varios niños con TDAH experimentan una mejora profunda del autocontrol al elevar la cabeza mientras duermen.

Además de la posición de la cabeza en relación con la gravedad, también hemos descubierto que dormir de lado o boca abajo puede crear problemas. Por ejemplo, encontramos varios casos de síndrome del túnel carpiano relacionados con dormir en las manos o muñecas y dolor en el hombro al dormir de lado. Y tenga en cuenta que la presión de la cabeza aumenta y el drenaje disminuye cuando la cabeza se gira hacia un lado. Dormir boca arriba evita la compresión de extremidades y órganos internos.

También es interesante observar que los pacientes con problemas asimétricos generalmente serán peores del lado en que duermen. Por ejemplo, la patología ocular será peor en el ojo del lado de la cara que más duerme. Las infecciones del oído empeorarán en el oído "caído". También puede ver de qué lado duerme una persona observando la forma de la nariz. Además de las lesiones, la nariz debe ser simétrica, pero se curva de la almohada debido a que duerme de lado y presiona la nariz durante horas cada noche. La nariz apuntará lejos del lado que más duerme.

A los hombres se les debe decir que dormir de lado puede provocar compresión testicular y posible disfunción. Y las mujeres que duermen sobre sus costados o estómagos someten sus senos a compresión y problemas de circulación. Las personas que duermen de lado pueden tener más problemas en los senos en el lado donde duermen.

Sin embargo, debemos advertir al profesional que, si bien el efecto de elevar la cabeza mientras duerme será dramático y transformador para muchos pacientes y debe considerarse esencial para las estrategias de prevención de enfermedades, el hecho es que muchas personas se resisten a cambiar sus conductas de sueño. Han sido condicionados para dormir de cierta manera desde su nacimiento. E incluso cuando quieren cambiar su posición para dormir, ¡es difícil garantizar el cumplimiento cuando el sujeto está inconsciente! Se necesita una gran fuerza de voluntad para alterar el comportamiento del sueño. Pero bien vale la pena, ya que las personas generalmente ven dentro de una semana de sueño elevado.

Descubrimos que los mejores métodos para elevar la cabeza incluyen usar más almohadas, usar una cuña de espuma, colocar bloques debajo de las patas del marco de la cama en la cabecera de la cama o usar una cama ajustable. Si bien la posición ideal es con la cabeza de 10-30 grados elevada, 10 grados de elevación está bien para comenzar. Las piernas también deben estar ligeramente elevadas, y la persona debe tratar de permanecer boca arriba tanto como sea posible. La posición ideal es aquella en la que estaría si se reclinara en una silla reclinable. (Los sillones reclinables también estarían bien para usar, pero generalmente brindan un soporte deficiente de la parte baja de la espalda). Además, tenga en cuenta que algunas personas encontrarán un grado de elevación más cómodo que otro. Las personas con presión arterial baja pueden necesitar tener la cabeza más baja que aquellas con presión arterial más alta. Otros pueden tener algunas molestias en el cuello y los hombros debido a la nueva posición. Sin embargo, al experimentar con almohadas debajo de los brazos, debajo de las nalgas (lo que evita deslizarse por la cama) y debajo de los pies y las piernas, el paciente debe encontrar una solución cómoda.

Además, cuando realice la historia del paciente, tenga en cuenta que las lesiones en el cuello y los músculos tensos del cuello pueden afectar el drenaje venoso del cerebro al comprimir las venas yugulares por los músculos tensos. El masaje del cuello y los ajustes de la columna pueden ayudar a mejorar la circulación cerebral general. Hemos tenido algunas historias de casos donde hubo poca o ninguna mejora de la elevación de la cabeza, pero los sujetos tenían antecedentes de lesiones en el cuello.

Por supuesto, habrá momentos en que las personas se sientan mareadas y necesiten acostarse para llevar más sangre a la cabeza. También podría ser mejor que la gente duerma menos por la noche y que recupere el sueño perdido con una siesta o una siesta durante el día. Eso evitaría extremos de presión cerebral alta y baja. Pero nuestra cultura hace que sea necesario que la mayoría de las personas duerman a la vez. Dormir, después de todo, es un problema cultural. El punto es ser consciente de cómo se siente y darse cuenta de que la posición de su cuerpo en relación con la gravedad puede ser un factor clave que afecta la salud y la enfermedad.

Continuamos investigando este efecto de la gravedad y la posición del sueño en la salud, y alentamos a los profesionales a comunicar las experiencias de sus pacientes con nosotros. También le recomendamos encarecidamente que lea nuestro libro, Get It Up! ¡Revelando el estilo de vida simple y sorprendente que causa migrañas, Alzheimer, derrame cerebral, glaucoma, apnea del sueño, impotencia y más! (ISCD Press, 2001), donde discutimos las profundas implicaciones de esta teoría, incluida una larga lista de referencias sobre la presión cerebral y diversas enfermedades y el efecto de la gravedad en la circulación cerebral. Después de ver la evidencia, probablemente se sorprenderá tanto como nosotros de que la investigación sobre el sueño haya ignorado este aspecto crítico del sueño.

Dormir demasiado plano cada día puede ser el mayor error de estilo de vida que las personas están cometiendo en nuestra cultura. ¡Algunas de las peores enfermedades de nuestro tiempo pueden estar en nuestra cama!