Un troll de patentes pertenece al campo de la propiedad intelectual, y más específicamente al de la licencia. Es el nombre dado a una empresa o individuo que utiliza el litigio de licencias y patentes como la principal actividad económica. El nombre troll de la patente se utilizó en 1993 para describir a las compañías que presentan múltiples casos de litigio por infracción de patentes. El término fue popularizado por Peter Detkin en 2001 cuando trabajaba para Intel.

Este tipo de empresa se conoce más comúnmente como Entidad no practicante (NPE) ("corporación sin actividad") ya que su característica principal es no producir ningún bien o servicio. Este modelo es similar al chantaje: la compañía adquiere una o más patentes en el campo técnico que no opera por sí misma. Luego, busca contratar licencias de operación de su propiedad accionaria de compañías que producen los bienes o servicios amenazando con una citación judicial por infracción de dichas patentes. Esta acción a menudo se basa en patentes en disputa cuya fuerza legal es débil. Por lo tanto, una parte importante de los litigios relacionados con trolls de patentes se basan en patentes de software o patentes de métodos comerciales. Sus objetivos pueden ser grandes empresas, así como pequeñas empresas de tecnología que no pueden recaudar los fondos necesarios para una prueba.

Las compañías a menudo pagan el troll porque en el peor de los casos, la compañía tiene prohibido usar la tecnología reclamada en la patente, y en el mejor de los casos, los costos legales están muy por encima de lo que pide el troll, incluso si el caso se gana . La actividad de los trolls se limita a la adquisición, valoración y venta de patentes.

También se puede pagar un troll para proteger a una empresa contra otro troll de patentes. Si otro troll de patentes demanda a la compañía, el protector de Troll de patentes contraatacará a este troll de patentes con el uso de otras patentes. Los trolls de patentes acuerdan resolver amigablemente este tipo de situación.

Tenga en cuenta que cada vez más empresas manufactureras utilizan los servicios de NPE para desarrollar agresivamente sus carteras de patentes y, al mismo tiempo, obtienen licencias cruzadas de carteras en posesión de NPE.

En 2006, RIM, fabricante de los teléfonos móviles BlackBerry, pagó $ 612.5 millones a NTP para detener el litigio instigado en los tribunales de los EE. UU. Aunque esta práctica aún se concentra principalmente en los EE. UU., Ya está sucediendo en Europa, como lo demuestra la disputa de Nokia y HTC que enfrenta IPCom.

Para combatir este abuso, parece necesaria una reflexión global sobre el propósito y la función del derecho de patentes tal como se percibe hoy. La actividad de los trolls de patentes puede restablecer un equilibrio de poder entre los inventores individuales y los grandes grupos contra los que de otra manera no tendrían defensa contra la infracción. El costo promedio de una demanda por infracción ha alcanzado cientos de miles de dólares.

Las estrategias de los trolls son legales. Es solo el derecho disponible para cualquier propietario que busque hacer cumplir un monopolio operativo que se otorga mediante la obtención de una patente. La definición de NPE podría aplicarse a muchos grupos, incluido IBM. Esta empresa vende licencias de patentes en un campo técnico que no opera por sí misma.

La reforma actual de la ley de patentes en los Estados Unidos plantea un debate sobre el papel de estas prácticas. La administración Obama ha establecido una primera serie de medidas fuertes capaces de limitar el poder de los trolls de patentes. Entre las barreras, una en particular debería hacer obligatorio revelar al tribunal todas las personas o entidades que puedan tener un interés financiero en la queja. Para la administración Obama, las medidas tienen objetivos muy claros para aumentar los costos funcionales de los trolls de patentes, ya que el trabajo aguas arriba del proceso judicial sería mucho más importante.